Lightning Network: Funciones, crecimiento y adopción

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Por Rama de Bitgalea

 

6 de Septiembre de 2021

 

¿Qué es la Lightning Network?

 

En pocas palabras, es una red privada de micropagos persona a persona (P2P) que opera sobre la red de Bitcoin y utiliza la seguridad de su cadena para permitir pagos rápidos y extremadamente baratos. Esto nos permite realizar muchas transacciones fuera de la cadena de Bitcoin para luego volver a introducirlas juntas en un mismo movimiento. Vale la pena aclarar que la red de Lightning no tiene su propia moneda, se utiliza para mover BTC. 

 

¿Por qué necesitamos la Lightning Network?

 

Desde que Bitcoin salió a la luz en 2009, sabemos que para que tenga éxito a gran medida vamos a necesitar una forma de hacerlo más escalable. En su estado actual, Bitcoin está limitado a procesar alrededor de 5 transacciones por segundo. Esto lleva a que, en momentos donde mucha gente quiere realizar transacciones, la red se sature y las comisiones por transacción se disparen. Pudimos experimentar esto durante los meses de marzo y abril de este año donde las comisiones rondaron los 20 USD y hubo picos de hasta 60 USD por transacción. En estos tiempos, se hace evidente la necesidad de un sistema que nos permita transaccionar con la seguridad y descentralización de Bitcoin pero de forma más rápida y económica. Esto es exactamente lo que propone Lightning Network.



¿Cómo funciona la Lightning Network?

 

Para empezar pongamos un ejemplo: imagina que salís a un bar y te queres tomar un par de cervezas. Para no estar toda la noche sacando tu billetera y pagándole al bartender hacen un trato: vos pones 2000 pesos en la barra y cada vez que compras una cerveza le deslizas 250 pesos. Después de una buena noche y 4 cervezas, cierran el trato y vos te llevas los 1000 pesos que te sobraron. 

Ese es el funcionamiento más básico de la Lightning Network. Cuando dos personas quieren transaccionar, abren un canal de pago entre ellos y lo fondean con BTC, para eso es necesario hacer una transacción en la cadena principal. Una vez abierto el canal, ellos pueden transaccionar todas las veces que quieran de forma instantánea y sin pagar comisiones. La red de Lightning va a llevar un balance indicando cuánta plata tiene cada parte a toda hora y en cualquier momento ellos pueden decidir cerrar el canal con una transacción en la red principal de Bitcoin. Lo interesante es que no hay registro público de las transacciones que se hicieron dentro del canal, solo queda registrado en la blockchain los montos en la apertura y cierre del canal. Es por eso que la Lightning Network nos permite transaccionar con BTC de forma rápida, económica y también privada. 

 

Entonces, ¿necesito abrir un canal con cada persona con la que quiera transaccionar?

 

De hecho no, esa es la magia de la Lightning Network. Si tuviéramos que abrir y cerrar un canal nuevo con cada persona con la cual queremos intercambiar BTC, el sistema sería ineficiente ya que para hacerlo tenemos que realizar 2 transacciones en la cadena, lo cual tiene un costo de comisión. La Lightning Network nos permite enrutar pagos entre canales asociados. Volvamos al ejemplo del bar: supongamos que te encontrás a un amigo al que le debes plata y se la queres devolver. Si él tiene un canal abierto con el bartender igual que vos, no hace falta que abran otro entre ustedes, le podes mandar plata a través del bartender de forma inmediata y casi sin comisiones. Este concepto de enrutar pagos se puede extender indefinidamente, mientras encuentres una conexión con tu destinatario no importa si en el medio tenés que pasar por 10 canales diferentes. En el caso de enrutar un pago a través de otros canales, vamos a tener que pagar una mínima comisión como incentivo para esos intermediarios. Esta suele ser de alrededor de 1 satoshi (0.00000001 BTC).

 

Ahora que sabemos las bases del funcionamiento de la Lightning Network, vamos a pasar a una explicación un poco más detallada de su implementación en Bitcoin.

 

Para que los canales de pago funcionen de forma segura se usan 2 tecnologías centrales:

 

Transacciones multifirma: como su nombre lo indica, son transacciones que necesitan de más de una firma digital para realizarse. En este caso es una multifirma 2 de 2, es decir que se necesita la firma de ambos participantes para que la transacción sea válida. 

 

Timelocks: son “bloqueos de tiempo” que nos permiten crear una transacción pero que solo sea válida después de cierto tiempo. 

 

Entonces, esencialmente cuando abrimos un canal de pagos estamos creando una dirección multifirma 2 de 2. Eso quiere decir que los BTC que estén en esa dirección solo se pueden sacar con el permiso de los 2 participantes, en este caso digamos que son Ani y Fran. A los participantes de un canal también se les puede llamar nodos. Luego de abrir el canal, Ani lo fondea mandando BTC allí a través de una transacción normal de la blockchain. En ese momento la plata queda de su lado. Para mandársela a Fran ella crea una transacción firmada por ella por el monto que quiera y se la pasa. Allí Fran podría ponerle su firma y propagarla en la cadena principal, pero no es necesario. Mientras el canal esté abierto, ellos pueden intercambiar estas transacciones parcialmente firmadas cambiando el balance del canal sin comisiones. Cada nueva transacción invalida la anterior, de manera que ninguno pueda cerrar el canal firmando una transacción vieja que refleje un balance incorrecto. 

 

¿Qué pasa si fondeo un canal y mi contraparte no responde?   

 

Al necesitar la aprobación de ambos participantes para mover los BTC, si uno de ellos desaparece, esos Bitcoins estarán bloqueados. Ahí es donde entra en juego el timelock que mencionamos antes. Si no ocurre ningún movimiento por cierto período de tiempo, el timelock va a cerrar automáticamente el canal con su balance actual. De esa manera, podemos recuperar nuestro dinero aunque nuestra contraparte no quiera cooperar con nosotros.



Historia, datos y crecimiento de la Lightning Network:

 

La idea de tener canales de pago en Bitcoin está presente desde sus inicios en 2009. La primera versión del código de Bitcoin publicada por Satoshi Nakamoto ya contenía un borrador de un algoritmo para crear canales de pago. Años más adelante, se publicaron unos textos de Satoshi describiendo el funcionamiento de lo que después se llamaría Lightning Network. Sin embargo, era solo una idea y faltaban resolver muchos detalles de seguridad y utilidad. 

 

Con el correr de los años, fueron surgiendo nuevas propuestas construidas unas sobre otras, que de a poco fueron resolviendo muchos de los problemas iniciales. Recién en 2015, Thaddeus “Tadge” Dryja y Joseph Poon pudieron darle la última vuelta de tuerca al proyecto y presentaron el whitepaper titulado “La Lightning Network de Bitcoin: Pagos instantaneos y escalables fuera de la cadena”. 

 

Hoy, unos años después de la conceptualización e implementación de la Lightning Network, todavía no vemos la adopción masiva que quizás se esperaba. De todas formas, en los últimos meses, observamos un crecimiento sin precedentes en la cantidad de nodos y valor de esta red. La cantidad de Bitcoins en canales de Lightning se duplicó en los últimos 5 meses.

 

 

Al momento de escribir este artículo, hay casi 26.000 nodos de la Lightning Network activos y más de 68.600 canales abiertos. La cantidad de Bitcoins en estos canales son 2353, lo que equivale actualmente a 100 millones de dólares. Para seguir estos datos y muchos más en tiempo real, podés usar esta página

 

Acá podemos ver una representación gráfica de los principales nodos y canales de la Lightning Network:

 

 

Fuente:

https://explorer.acinq.co/




Adopción de la Lightning Network: El Salvador

 

Como pudimos ver, la adopción de la Lightning Network logró un gran avance estos últimos meses. Un paso clave que puede llevar a esta tecnología al próximo nivel es la reciente adopción de Bitcoin como moneda de curso legal en El Salvador. Las millones de personas que empezaran a usar Bitcoin para sus gastos del día a día no querrán hacer transacciones en la cadena principal teniendo en cuenta sus comisiones. Esto le da la oportunidad de brillar a la Lightning Network, proveyendo a los Salvadoreños con un medio de pago accesible para todos, barato e instantáneo. La billetera virtual Chivo, creada por el gobierno de El Salvador, va a permitir la compra-venta de BTC y va a integrar la Lightning Network para hacer transacciones. La adopción ya es real, y si la llegada de Bitcoin a El Salvador prueba ser exitosa y beneficiosa para el país, podría abrir la puerta a otras naciones a seguir sus pasos. Sin embargo, Bitcoin y particularmente la Lightning Network no son tecnologías totalmente desarrolladas y probadas, todavía son jóvenes y tienen limitaciones que superar.

 

Limitaciones de la Lightning Network:

 

Enrutado de pagos: 

Como mencionamos anteriormente, en la Lightning Network uno no necesariamente debe tener un canal abierto con la persona con la que desea transaccionar. Sin embargo, para poder mandar pagos a través de canales intermediarios se deben cumplir 2 condiciones:

 

  • Debe haber un camino entre el remitente y el destinatario. Si dos personas o nodos no están conectados por ningún camino, el pago nunca se realizará. 
  • Esos nodos intermediarios deben tener suficientes fondos. Debido al funcionamiento de la Lightning Network, un nodo no puede transportar más BTC de los que tiene. Entonces, si quiero mandar 0.1 BTC a otra persona pasando por 3 canales intermedios, esos 3 canales deben tener como mínimo 0.1 BTC.

 

Debido a estas 2 condiciones, para que el funcionamiento de la Lightning Network sea óptimo, debe haber muchos canales y una buena cantidad de BTC en ellos. En un principio, esto dificulta un poco su adopción, hasta que la red se haga lo suficientemente grande. 

 

Seguridad: 

La Lightning Network fue pensada e implementada para realizar micropagos. El objetivo nunca fue mover grandes cantidades de dinero a través de ella. Es por eso que su seguridad no es tan grande como la de la blockchain de Bitcoin. Un ejemplo de este tema es la compatibilidad con las hardware wallets. Aunque ya hay proyectos trabajando en esto, hoy en día no podemos utilizar la Lightning Network desde una hardware wallet, lo cual puede ser una limitación importante para algunas personas. 

 

Experiencia de usuario:

Al ser una tecnología nueva y en desarrollo, los conocimientos necesarios para operar en la Lightning Network todavía pueden ser una barrera. Igual que Bitcoin en sus comienzos , la curva de aprendizaje que hay que recorrer para poder usarlo es significativa. Sin embargo, cada vez hay más billeteras adoptando Lightning y haciéndolo muy sencillo de usar. Una de las mejores wallets de este estilo es Muun, un proyecto Argentino liderado por Darío Sneidermanis que fue recomendado por Jack Dorsey, el creador de Twitter y conocido bitcoiner. 



En resumidas cuentas, la Lightning Network es una red que nos permite hacer transacciones instantáneas de BTC, sin confianza en terceros y con custodia de nuestros propios fondos. La idea principal es hacer muchas transacciones fuera de la cadena principal, llevando un balance de los saldos y luego consolidarlo en la blockchain a través de una sola transacción. La capacidad de la red y la cantidad de canales está creciendo cada vez más, junto con la adopción en países como El Salvador. Aunque todavía tiene limitaciones por superar, la Lightning Network podría ser la pieza clave que lleve a Bitcoin a la adopción masiva. 

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